380万年前原始人头颅出土 颠覆演化知识

科学家今天宣布发现近380万年前的人类头颅,可能改变我们对人类演化的了解。

这个命名为MRD的头颅是2016年2月在衣索比亚Woranso-Mille区发现,距离出土现代人古老祖先露西(Lucy)的衣索比亚东北阿法(Afar)区仅有55公里远,而且两者可能生存时间,可能重叠长达10万年。

MRD头颅不大,但经判定是属于成人。脸部重建显示MRD颧骨前突,下颚突出,鼻子扁塌,前额窄小,结合查德猿人(Sahelanthropus)图迈(Toumai)以及始祖地猿(Ardipithecus)雅蒂(Ardi)等其他比较近期人种的特征,让研究人员相当讶异。

图迈2001年在查德出土,年代约在700万年前,部分人类考古学家认为是现代人类最早的祖先。雅蒂1994年衣索比亚出土,年代约在距今450万年前,1974年衣索比亚发现的阿法南猿种(Australopithecusafarensis)露西,年代则约在320万年前。

阿法南猿种是生存时间最长的原始人之一,也是研究最多的原始人种,而MRD属于的湖畔南方古猿种(Australopithecusanamensis)具有现代猿和人类的混合特征,被认为是阿法南猿种的直系祖先。

过去发现的湖畔南方古猿种化石都只有下颚碎骨和牙齿,很难对其有充分了解,因此MRD的发现十分重要,不仅有助了解湖畔南方古猿种的饮食、大脑尺寸与脸部特征,也让人首次一窥露西祖先的面貌,挑战了先前对于人类演化的认知。

美国克里夫兰自然历史博物馆(ClevelandMuseumofNaturalHistory)的衣索比亚人类考古学家海尔-塞拉西(YohannesHaile-Selassie)表示:这是300万年以上人科动物最完整的化石之一。

英国伦敦自然历史博物馆的史普(FredSpoor)伴随研究刊出的评论则说,MRD应该会加入其他高知名度的原始人,成为人类演化史上另一个知名指标。

研究另一位共同作者、德国马克斯普朗克进化人类学研究所(MaxPlanckInstituteforEvolutionaryAnthropology)的梅利洛(StephanieMelillo)则说,目前为止,距今约600万年前的人类最古老祖先和2到300万年前的露西之间还有一段很大的空白,MRD的发现把两者的人种形态缺口连结了起来

梅利洛说:我们原本的认知是湖畔南方古猿(MRD)渐渐演化成阿法南猿种(露西),但MRD的发现却显示,两个人种共存了大约10万年。

海尔-塞拉西说:这改变了我们对上新世人类演化的了解。

研究刊登在自然(Nature)期刊。(中央社)

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